(HealthDay News) -- Un sueño adecuado no es un lujo, es indispensable. Y para los hombres, podría incluso significar la diferencia entre la vida y la muerte, sugiere un estudio preliminar.

Los investigadores encontraron que los hombres menores de 65 años que dormían solo de tres a cinco horas por noche tenían un 55 por ciento más de probabilidades de desarrollar un cáncer de próstata letal que los que dormían las siete horas recomendadas por noche.

Y seis horas de sueño por noche se vincularon con un riesgo un 29 por ciento más alto de muerte por cáncer de próstata, en comparación con siete horas.

"Si otros estudios lo confirman, estos hallazgos contribuirían a las evidencias que sugieren la importancia de dormir de forma adecuada para una mejor salud", afirmó la autora líder del estudio, Susan Gapstur, vicepresidenta de epidemiología de la Sociedad Americana Contra El Cáncer (American Cancer Society).

Pero se necesita más investigación para comprender mejor los mecanismos biológicos, planteó Gapstur. Por ahora, considera que el estudio es "interesante", pero no lo suficientemente sustancioso como para alarmar a los hombres privados de sueño.

Aún así, los hallazgos contribuyen a las evidencias de que el ciclo natural de sueño y vigilia del cuerpo (los ritmos circadianos) podrían tener un rol en el desarrollo del cáncer de próstata, dijo Gapstur.

Los resultados del estudio provienen de un análisis de datos a largo plazo de más de 823,000 hombres en Estados Unidos. Los hallazgos fueron presentados el lunes en la reunión anual de la Asociación Americana para la Investigación del Cáncer (American Association for Cancer Research) en Washington, D.C.

La falta de sueño puede inhibir la producción de melatonina, una hormona que afecta a los ciclos de sueño. Una producción baja de melatonina puede conducir a un aumento en las mutaciones genéticas, un mayor daño oxidativo, una reducción en la reparación del ADN y un sistema inmunitario debilitado, señaló Gapstur en un comunicado de prensa de la asociación.

La falta de sueño también puede contribuir a afectar a genes que tienen que ver con la supresión tumoral, añadió.

No está claro por qué el vínculo entre el sueño limitado y un riesgo más alto de muerte por cáncer de próstata no se observó en los hombres de a partir de 65 años de edad. Pero Gapstur sugirió que el declive natural en los niveles nocturnos de melatonina con la edad podría posiblemente reducir el impacto relativo de la falta de sueño.

La National Sleep Foundation recomienda que los adultos duerman al menos siete horas por noche.

Las investigaciones presentadas en reuniones se deben considerar preliminares hasta que se publiquen en una revista médica revisada por profesionales.

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